De onuitgegeven NBA-finale: dit moet je weten over Phoenix-Milwaukee

    In de NBA is het tijd voor de apotheose van het seizoen: vannacht gaat de finale tussen Phoenix en Milwaukee van start. Het belangrijkste wat u moet weten om klaar te zijn voor de Finals leest u hier.

    Spelverdelers als ontbrekende puzzelstuk

    Wie voor het seizoen een NBA-finale tussen Phoenix en Milwaukee voorspeld had, was wellicht op hoongelach onthaald, maar het succes van beide teams komt niet uit de lucht gevallen.

     

    De Bucks timmeren met tweevoudig MVP Giannis Antetokounmpo al enkele jaren aan de weg naar de top. De voorbije twee seizoenen sloot Milwaukee het reguliere seizoen af als de nummer 1, maar in de play-offs liep het telkens mis.

     

    Sterspelers Antetokounmpo en Khris Middleton kregen dit seizoen de steun van de ervaren spelverdeler Jrue Holiday. De 31-jarige guard, een ijzersterke verdediger die overkwam van New Orleans, bleek de missing link voor de Bucks.

     

    Ook voor Phoenix was de komst van een door de wol geverfde point guard als Chris Paul een kantelpunt. Hij zorgt voor de nodige ervaring in een team dat voorts teert op jonge talenten als Devin Booker en Deandre Ayton en dat amper 2 jaar geleden nog 63 van zijn 82 matchen in het reguliere seizoen verloor.

    Spelverdelers Jrue Holiday (l) en Chris Paul (r) zijn de leiders van hun team.

    Wat met vermoeidheid en blessures?

    De play-offs werden dit seizoen overschaduwd door blessures van grote namen: Anthony Davis bij de LA Lakers, Kawhi Leonard bij de LA Clippers, Kyrie Irving en James Harden bij Brooklyn, Joel Embiid bij Philadelphia, Trae Young bij Atlanta en Donovan Mitchell en Mike Conley bij Utah.

     

    Ook Milwaukee en Phoenix deelden al in de malaise. Bij de Bucks is sterkhouder Antetokounmpo nog altijd twijfelachtig met een knieblessure. "Hij maakt vooruitgang, maar hij blijft onzeker voor de eerste wedstrijd", zegt coach Mike Budenholzer.

     

    Phoenix-guard Chris Paul kampte met een schouderblessure en miste in de Conference Finals ook nog 2 matchen door het strenge coronaprotocol. Ploegmaat Devin Booker speelt dan weer met een gebroken neus.

     

    "Blessures zijn altijd spijtig, maar het hoort erbij", weet Chris Paul, die als voorzitter van de spelersvakbond ook de kritiek counterde op de overvolle kalender. "De spelers zijn altijd betrokken geweest in het overleg. Dus iedereen heeft de mogelijkheid gehad om zijn zegje te doen."

    Milwaukee-ster Giannis Antetokounmpo (l) blesseerde zich in de Conference Finals tegen Atlanta.

    Milwaukee-ster Giannis Antetokounmpo (l) blesseerde zich in de Conference Finals tegen Atlanta.

    Miniem verschil

    Wat zegt het reguliere seizoen ons over de finale? Beide teams stonden twee keer tegenover elkaar en evenveel keer trokken de Phoenix Suns aan het langste eind.

     

    Maar het verschil had niet kleiner kunnen zijn, want de Suns wonnen telkens met één luttel puntje verschil. In Phoenix werd het 125-124. Antetokounmpo schitterde in die match met 47 punten, maar miste wel het laatste shot van de wedstrijd.

     

    In april verloren de Bucks ook in eigen huis met miniem verschil: 127-128. Devin Booker besliste de wedstrijd met een rake vrijworp in de slotseconde van de eerste verlenging. De Finals zouden dus wel eens razend spannend kunnen worden.

    Slechts één speler stond al in NBA-finale

    Beide teams hebben decennialang moeten wachten op de finale, voor de meeste jongens wordt het dan ook een eerste kennismaking met de NBA Finals.

     

    Slechts één speler maakte het allemaal al eens eerder mee: Jae Crowder staat immers voor het tweede jaar op een rij in de finale. Vorig seizoen zat hij met Miami in het verliezende kamp.

     

    "Ik ben heel dankbaar dat ik opnieuw de kans heb om een titel te pakken", zegt Crowder. "Het is wel leuk dat ik hier al gestaan heb, maar ik heb nog niks gewonnen. Dus ik ga wel voor een ander scenario dan vorig jaar."

    Het lange wachten is voorbij

    Historisch gezien zijn Phoenix en Milwaukee niet de grootste namen in de NBA. Beide teams zijn wel precies even oud. Ze maakten in 1968 samen hun entree in de NBA.

     

    Amper 3 jaar later wonnen de Milwaukee Bucks hun eerste en nog steeds enige titel in de clubgeschiedenis. Met dank aan Kareem Abdul-Jabbar, die toen nog Lew Alcindor heette. De Bucks kozen hem als 1e in de draft van 1969 na een rondje "kop of munt" met... de Phoenix Suns.

     

    De Suns zijn dit jaar aan hun 3e NBA Finals toe. In 1976 was Boston te sterk in de finale. 28 jaar geleden beet Phoenix zijn tanden stuk op de Chicago Bulls van Michael Jordan.

     

    Voor de Bucks dateert de laatste finale van 1974. Ook voor Milwaukee is het de 3e NBA-finale, na bijna 50 jaar wachten.

    Milwaukee won de NBA-titel in 1971, met dank aan Lew Alcindor en deze Oscar Robertson.

    Milwaukee won de NBA-titel in 1971, met dank aan Lew Alcindor en deze Oscar Robertson (midden).

    5 weetjes om mee uit te pakken bij je vrienden

    • Torrey Craig wint sowieso: de forward ruilde tijdens het seizoen de Milwaukee Bucks voor de Phoenix Suns. Craig zal daardoor hoe dan ook een kampioenschapsring krijgen, wie de finale ook wint.
    • De boeman van Chris Paul: de vaak gecontesteerde scheidsrechter Scott Foster is een van de 14 refs die mogelijk in actie zullen komen in de Finals.

      Foster clashte in het verleden regelmatig met Phoenix-guard Chris Paul, die al openlijk toegaf geen fan te zijn van de ref. Paul verloor zijn laatste 11 play-offwedstrijden waarin Foster de scheidsrechter was.
    • Samen op het vliegtuig naar Tokio: in de finale staan Devin Booker (Phoenix) en Jrue Holiday en Khris Middleton (Milwaukee) nog tegenover elkaar, maar daarna zullen ze snel de knop moeten omdraaien. Het trio maakt immers deel uit van de Amerikaanse selectie voor de Olympische Spelen.

      De Spelen in Tokio gaan van start op 23 juli. Als de NBA-finale tot een "game 7" komt (op 22 juli), mogen Booker, Holiday en Middleton meteen na de Finals samen op het vliegtuig stappen richting Japan.
    • De vloek van PJ Tucker: Milwaukee-speler PJ Tucker heeft niet alleen een verleden bij de Phoenix Suns, maar ook bij de Houston Rockets. En opvallend: Tucker heeft deze play-offs al in elke ronde een ex-ploegmaat van de Rockets verslagen. In de finale komt hij ook nog Chris Paul tegen. Een goed voorteken voor de Bucks?
    • Einde reeks voor Shaquille O'Neal: het worden dit jaar de eerste NBA Finals sinds 1983 zonder Shaquille O'Neal of een speler die ooit nog aan de zijde van Shaq speelde. Sinds 1983. Dat leest u goed. 

    NBA play-offs

    Finale Phoenix-Milwaukee 2-4
    Phoenix Milwaukee 118-105
    Phoenix Milwaukee 118-108
    Milwaukee Phoenix 120-100
    Milwaukee Phoenix 109-103
     Phoenix Milwaukee  119-123
    Milwaukee Phoenix 105-98
    Conference Finals
    Oosten
    Atlanta Milwaukee 2-4
    Westen
    LA Clippers Phoenix 2-4
    Tweede ronde
    Oosten
    Philadelphia 76ers Atlanta Hawks 3-4
    Brooklyn Nets Milwaukee Bucks 3-4
    Westen
    Utah Jazz LA Clippers 2-4
    Phoenix Suns Denver Nuggets 4-0
    Eerste ronde
    Oosten
    Philadelphia 76ers Washington Wizards 4-1
    New York Knicks Atlanta Hawks 1-4
    Milwaukee Bucks Miami Heat 4-0
    Brooklyn Nets Boston Celtics 4-1
    Westen
    Utah Jazz Memphis Grizzlies 4-1
    LA Clippers Dallas Mavericks 4-3
    Denver Nuggets Portland Trail Blazers 4-2
    Phoenix Suns LA Lakers 4-2