Rik Verbrugghe wordt ploegleider van Nibali en co: "Heel mooi voorstel"

wo 13/09/2017 - 16:14 Rik Verbrugghe stapt na een jaartje zonder weer in de ploegauto. De 43-jarige ex-renner tekende een jaar voor Bahrain-Merida, het team van Vincenzo Nibali, maar ook van Gasparotto, Colbrelli, Pellizotti en Haussler. "Naast ploegleider zal ik ook een managersrol vervullen", maakte Verbrugghe het nieuws aan de RTBF wereldkundig.

De naam van Verbrugghe, die na het stopzetten van IAM zijn rol van algemeen manager daar inruilde voor commentaarwerk bij de RTBF en ook een fietsenwinkel opende, klonk ook bij Lotto-Soudal. Maar het wordt het Midden-Oosten.

"Team Bahrain contacteerde me om ploegleider te worden, maar ook een rol als sportief manager op te nemen in het team. Ik ben blij dat een mooi WorldTour-team me deze kans geeft", legde Verbrugghe uit.

Bahrain-Merida, dat aan zijn eerste seizoen toe is, is niet zo bekend bij het grote publiek. "Maar het team heeft veel ambitie, zoals bijvoorbeeld met een renner als Nibali."

"Het team bestaat nu een jaar en de directie beseft dat er enkele kleine veranderingen moeten gebeuren. Ik ben tevreden dat ze aan mij gedacht hebben. Het is een team met ambitie en met de mogelijkheden (lees geld, red), om dat waar te maken."

Belga

"Miste het puur sportieve aspect en contact met renners"

Verbrugghe miste de wielerwereld. "Het deed deugd om de Tour de France te becommentariëren, maar ik miste toch het puur sportieve aspect en het contact met de renners een beetje."

Op zijn 43e heeft Verbrugghe al een mooie loopbaan als ploegleider (bij Quick-Step, BMC en BMC Development) en manager (bij IAM) afgelegd. "Dat helpt en opent deuren."

"Ik heb met Bahrain afspraken gemaakt voor een jaar. We zien wel hoe de samenwerking loopt en daarna zijn er zeker nog opportuniteiten, misschien meer verantwoordelijkheid in de komende maanden en jaren."

"Het duurde te lang met Lotto-Soudal"

Lotto-Soudal dacht ook aan Verbrugghe. Waarom is dat niets geworden? "Simpelweg omdat Bahrain met een heel mooi voorstel kwam. Ik voelde dat er heel veel gemotiveerde personen achter dit project zitten. Dat heeft mijn keuze bepaald."

"Ik heb met Lotto-Soudal onderhandeld en dat proces was vergevorderd. Maar het duurde allemaal lang. Ik hou ervan te werken met mensen die snel beslissingen nemen."

"Ik ben nog maar 43 jaar. Er kan nog heel veel gebeuren. Ik sluit ooit een terugkeer naar België zeker niet uit."

"Klassieke groep versterken"

Bij Lotto-Soudal had de schoonbroer van Greg Van Avermaet zich kunnen richten op de lenteklassiers, bij Bahrain zijn het vooral de grote rondes die tellen. "Maar ik heb van mijn gesprekken met Bahrain begrepen dat ze de intentie hebben om hun groep voor de klassiekers te versterken."

"Niet voor volgend jaar, maar in de toekomst. Ze hebben heel wat troefkaarten in de hand. Er is ruimte om iets heel moois te doen met dit team."