Belgische toekomst in het rolstoeltennis verzekerd: ontmoet Jef Vandorpe

do 07/12/2017 - 11:49 Joachim Gérard (ITF-8) is het uithangbord bij het Belgische rolstoeltennis. De opvolging van de ex-nummer 1 van de wereld lijkt al verzekerd met de 16-jarige Jef Vandorpe (ITF-25). De jonge kerel uit Sint-Niklaas droomt van de Paralympische Spelen van 2020 in Tokyo.

Geen derde Masters op rij voor Joachim Gérard

De 29-jarige Joachim Gérard won in 2015 en 2016 de Masters van het rolstoeltennis, dit jaar verloor hij in de halve finale.

"De Masters was een vrij belangrijk moment voor Gérard", begint Jef Vandorpe. "In mei van dit jaar heeft hij nog een operatie ondergaan. Sindsdien is hij hard aan het werken om zijn niveau weer zo hoog mogelijk te krijgen en terug aan de top te staan. Hij wou zowel aan zichzelf als aan zijn omgeving bewijzen dat hij er nog altijd de wilskracht en de moed voor heeft. En dat hij het nog kan. Ik denk dat hij dat, ondanks zijn nederlaag, de afgelopen dagen heeft bewezen."

Jef Vandorpe: ambitieuze jonge kerel uit Sint-Niklaas

Jef Vandorpe is amper 16 jaar en is klaar voor het grote werk. Toen hij 8 jaar was kreeg hij te horen dat hij de ziekte van Perthes heeft. "Dat houdt in dat de bloeddoorstroming naar mijn heup stopte. Met als gevolg dat mijn heupkop afbrokkelde. Ik mocht een jaar mijn been niet belasten. Het zal zich ook nooit volledig herstellen", legt Vandorpe uit.

"Mijn ouders wilden dat ik actief bezig bleef. Zo kwamen we na een tijdje uit bij rolstoeltennis." Vandorpe staat momenteel 25e op de wereldranglijst bij de mannen. Bij de beloften staat hij op een knappe 2e plaats. Vandorpe blijft zeer ambitieus: "Mijn doel is om mij te kwalificeren voor de Paralympische Spelen van 2020 in Tokio."

Vandorpe won dit jaar een bronze medaille op de World Team Cup, het equivalent van de Daviscup. Dit deed hij samen met Joachim Gérard en Gert Vos. "Dat is zeker mijn mooiste overwinning", zegt hij.

"Ik heb het voorrecht om met Gérard samen te werken"

"Gérard is zeker iemand waarnaar ik opkijk. Ik heb het voorrecht om naar hem te kijken en met hem samen te werken van dichtbij. Zo kan ik zien hoe hij bepaalde zaken en situaties aanpakt. Ik heb al een paar keer dubbel met hem gespeeld. Hij geeft mij dan tips en dat is zeer bemoedigend", vertelt Vandorpe.

Dure sport met kleinere winstpremies

"De prijzengelden zijn in de verste verte niet te vergelijken met het valide tennis. Als je ziet wat een Nadal krijgt als hij de US Open wint, dat is een bedrag waar wij van ineenklappen bij wijze van spreken. Als je een grandslamtornooi wint bij ons mag je met 20.000 euro blij zijn, wat voor de sport niet veel geld is", vindt Vandorpe.

Rolstoeltennis is geen goedkope sport. "De prijs van een sportrolstoel kan al gemakkelijk oplopen tot 5000 euro. Ik heb tot nu toe altijd al privésponsors gehad. Sinds september ben ik gestart op de topsportschool in Wilrijk, als eerste professionele rolstoelatleet. Omdat dat onder de federatie valt krijg ik ook meer subsidies", verklaart hij.